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23 de Jan de 2021

Ciencia

Hallan océano bajo superficie de luna de Saturno

La NASA admitió que podría albergar vida extraterrestre en forma de microbios.

Hallan océano bajo superficie de luna de Saturno
Ilustración basada en las medidas estipuladas por la nave espacial Cassini, de la NASA, en la que se muestra el posible interior de una luna de Saturno, Encélado.

Un grupo de científicos ha descubierto un vasto océano debajo de la superficie congelada de la pequeña luna Encélado de Saturno. Investigadores italianos y estadounidenses hicieron el hallazgo por medio de Cassini, una nave espacial de la NASA y la agencia espacial europea que sigue explorando Saturno y sus anillos 17 años después de su lanzamiento desde Cabo Cañaveral.

El descubrimiento fue anunciado el jueves. Este nuevo océano de agua en estado líquido _tan grande o incluso de más tamaño que el Lago Superior compartido por Estados Unidos y Canadá_ se encuentra en el polo sur de Encélado y podría abarcar más espacio, si no es que la mayor parte de la luna.

Ésta tiene un diámetro de aproximadamente 498,87 kilómetros (310 millas). La información no muestra si el océano se extiende al polo norte, dijo el líder de la investigación, Luciano Less, de la Universidad Sapienza de Roma.

Cuando menos es un mar regional de unos 40 kilómetros (25 millas) de profundidad bajo una capa de hielo de kilómetros de espesor. En la Tierra se extendería desde el polo sur hasta Nueva Zelanda cuando menos.

Los instrumentos rudimentarios de Cassini tampoco son capaces de determinar si el océano de la luna alberga alguna forma de vida. Se requiere otra misión con equipo más sofisticado para hacer esa búsqueda.

Este hallazgo más reciente convierte al interior de Encélado en ``un lugar potencial muy atractivo para buscar vida'', dijo el científico planetario Jonathan Lunine, de la Universidad Cornell, que participó en el estudio.

En 2005, Cassini detectó una columna de vapor que salía de surcos en la región del polo sur de la luna.

Los científicos sospecharon que esas expulsiones de agua salada en forma de vapor y hielo _las cuales contienen moléculas orgánicas como metano_ podrían provenir de un océano subterráneo.

El jueves confirmaron su presencia. Sus hallazgos fueron publicados en la revista Science. Cassini proporcionó mediciones de la gravedad en tres recorridos a corta distancia de Encélado de 2010 a 2012.

La información del radar Doppler reveló un material denso debajo de la superficie del polo sur, muy probablemente agua en estado líquido. Se cree que el océano se encuentra entre kilómetros de superficie congelada y un núcleo rocoso.